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小i机器人创始人:让人工智能成为隐形大脑

近年来,“中国梦 申城美”典型报道已逐渐成为上海媒体传播社会正能量的知名品牌,受到越来越多读者的欢迎。

从3月27日起,澎湃新闻将继续于每周一推出新一批的“中国梦 申城美”典型报道。与往年所不同的是,在启动今年先进典型集中报道的同时,还将开设“身边典型”征集平台,向广大市民征集身边的先进典型,让基层涌现出的各类典型人物在“感动”你的同时,也感动更多的人。

袁辉16年创业。 中共上海市社会工作委员会 供图
曾经用过MSN这一聊天工具来工作或社交的网民,很多人可能都跟小i机器人“侃过大山”。MSN退出历史舞台后,小i机器人去了哪儿?

如今,打开手机微信,银行后台迅捷自动回复功能让用户随时随地解决各种问题,而这个回复“机器人”正是小i机器人。它已从奔向“变形金刚”的道路上刹车、转弯,取道成为一个满足用户需求的隐形“大脑”。

“两种不同的商业人工智能方向的选择,谁更有价值?我们不能下判断。”小i机器人董事长兼CEO袁辉近日在接受澎湃新闻(www.thepaper.cn)记者采访时,讲述了他16年的创业之路。在他看来,这样的选择就是非常典型的方向性选择。

曾在MSN上风靡一时

2001年,袁辉怀抱“为每个人的生活带来改变”的梦想创建了小i机器人。

此后,小i在全国建立了五个人工智能创新实验室,自然语言处理、语义分析和理解、知识工程和智能大数据等方面,走在行业的前列。

每年在国内外申请百余项知识产权,主导了第一个用户界面情感计算的国际标准、国内首个人工智能语义库标准及用户界面和人机交互(SC35)标准体系,并参与了多个国际、国内相关标准的制定。

小i机器人在2004年发布了MSN机器人,许多人在2004年至2007年间跟小i聊过天。

随着小i机器人在MSN上风靡一时,让袁辉获得不少橄榄枝。“2004年MSN机器人发布之后,我们拿到很多风险投资,全都来自于耳熟能详的著名投资机构。当时,中国的风险投资不像现在这么兴盛,实际上也就是一两家。”袁辉表示,人工智能投入资金是非常巨大的,如果当年没有巨大的资金投入,这个技术也不可能在中国诞生。

网民逐渐丧失新鲜感后酝酿转型

“早年,我们在MSN上做今天所有人在做的通用AI(人工智能英文缩写),我个人的观点是把它叫做 变形金刚 ,就是做一个无所不能,无所不会的机器人。”但袁辉表示,“在今天看来,没有一家公司有成功实践的可能性。”

这条路小i在多年前已证实走不通。

2009年,小i机器人的发展进入了窘境,网民在跟小i机器人的聊天中逐渐丧失了新鲜感。袁辉回忆当时的窘境时唏嘘不已:“2010年经历了巨大的生存挑战,投资人全部退出,直至我们自己去举债来坚持这个创新。2011年钱烧尽了,我们被资本市场遗忘,几乎成了失败者。”

从2011年之后,袁辉带领的团队经过调整,走向了商业的道路。

如今,三大运营商背后的给用户提供自动回复服务的是小i机器人,各类商业金融机构的客户,包括一系列银行、证券、保险、基金产品的在线服务也都是由小i机器人来提供的。此外,联想、华为、海尔以及政府机构都在用小i机器人。

放弃了“变形金刚”之路,转而选择去做客户背后隐身的“大脑”,转型后的小i机器人发展势头一路向好。“我们最早从客服的角度切入。客服仅是人工智能的一个应用场景而已。未来,每一个行业、每一个企业都应该用人工智能,因为它会像空气和水一样改变我们的生活。”袁辉如此描绘他心目中的智能机器人的。

人工智能到底有何价值?

2014年,袁辉被邀请在APEC会议上分享智能机器人如何推动中国互联网经济发展。

Gartner《2017十大战略技术趋势》中指出,在人机交互领域,全球有4个最优秀的代表,小i机器人、苹果的Siri、微软的Cortana、亚马逊Echo,小i被放在了第一个,这也是第三方权威国际机构对小i机器人在整个全球位置的评估。

袁辉说:“我们是当之无愧的走在全球的最前面。去年,所有人都在怀疑人工智能是否有BUG?是否有泡沫?但是今天,所有人回到一个共同的话题,人工智能到底能给我们生活带来什么样的价值?存在的意义是什么?为何过去两次的人工智能都失败了?第三次是否会重蹈覆辙?答案当然是不。为什么?因为过去两次人类都只想做 变形金刚 ,科学家们在实验室中不停地全力以赴想挑战人类的梦想,然而,它并不能创造商业和社会的价值,所以,前两次全部死了。”

袁辉认为,第三次最大的不一样,在于人工智能除了在挑战 变形金刚 之外,是在实实在在地创造巨大的商业价值。

以建行为例,小i机器人的工作量相当于9000坐席,9000人粗略算下来相当于9亿,而9亿还仅仅是个开始。如今的商业人工智能的存在是有巨大意义的。小i机器人在商业人工智能领域经过差不多7年的摸索,才会有今天这样广泛的应用。算法、数据、应用是人工智能的三个要素,这三位一体的要素是任何一家人工智能公司所不可或缺的。现在还没有人能征服人工智能这片蓝海,大家都是在扬帆启航而已。

袁辉最后说:“我相信我们会伴随着 一带一路 走向全球,这也是国家大势所趋,而人工智能的发展之路肯定也是越来越好。”

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