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自动驾驶汽车的未来在道路上以及农场 建筑工地和矿山中运行

完全自动驾驶的乘用车并非“指日可待。”虽然资本充足的领导者 - 由公司资助,价值数十亿美元的风险投资基金或广告收入 - 处于更稳定的财务状况,许多其他全栈自动驾驶汽车初创公司可能正在寻找出口。

由于没有明确的风险资本以外的资金,全栈创业公司面临两个选择:1)获得人才和技术或2)关闭商店。Cruise和Argo AI是大型创业公司退出。戴姆勒卡车收购了Torc Robotics(没有遵循VC启动模式)。而nuTonomy被标榜为$ 450万德尔福/ APTIV收购。

但最近一些反对风险投资公司的风险投资支持估值已经停滞在4.5亿美元以下,这并没有给他们之前在AV热情高峰时的估值带来太大的上行空间。没有太多进一步的好处,很可能许多乘用车AV公司将关闭商店。

全栈自动驾驶汽车初创公司已经死亡。

可是等等…

在过去十年中,乘用车自治项目吸引了大量资金和顶尖人才,并在自主知觉,路径规划和控制方面取得了巨大的技术进步。当乘客AV泡沫爆发时,人才和技术会发生什么变化?

那么,车辆不仅仅是乘用车。十多年前举行的DARPA大挑战被认为是GoogleX自动驾驶汽车项目和乘用车AV爆炸背后的催化剂。在挑战期间取得的进展也蔓延到非公路车辆上。从那时起,自动驾驶汽车已经开发和部署在国防以及商业上的大规模农业和采矿业。

人们普遍认为,工业,农业,建筑和采矿应用更适合近期自治。定义的自动化任务具有明确的ROI,人机交互较少,并且存在限制操作和安全要求的地理围栏区域。这些环境比城市街道更受控制。自动化还可以帮助抵消严重的劳动力短缺。在广阔的沙漠中间很难吸引远程矿山的劳动力。农业的劳动力短缺给种植者带来了巨大的不确定性,他们不知道他们是否能够在短时间内准备和收获作物。

在DARPA参与者的帮助下,卡特彼勒开发了半自动和全自动运输卡车,并宣布他们已经运输了超过10亿吨的材料。一天后,小松宣布他们达到了20亿吨的里程碑。这些运输卡车的大小与房屋相当。John Deere,Case IH,New Holland和其他公司在研发公司的帮助下,自行开发了半自动和全自动拖拉机。大多数这些程序已经存在了十多年,但技术进步的速度与最近的创业努力相当。

下一步是什么?

从我们作为投资者的角度来看,我们认为我们将看到从乘用车AV泡沫到工业,农业,建筑和采矿业的类似溢出效应。这将增强现有的自主项目,在这些行业开辟新的投资回报率用例,并在一些行业重塑自动驾驶汽车业务模式,因为小型企业可以获得顶尖人才和技术。

将影响到非公路车辆市场的最重要技术是机器感知,强化学习,用于更复杂的机器人运动规划和功能安全,关键任务工程要求。

采矿和农用车辆上的感知系统不像乘用车那样受成本限制。一些700系列CAT运输卡车的价格标签超过5,000,000美元。这些车辆配备坚固的激光雷达,雷达,相机等,主要用于安全意识。由于汽车市场驱动的传感器的成本受限设计,这些系统的成本将下降。

基于摄像头的推理将允许这些车辆进一步了解其环境中的元素 - 允许他们执行更复杂的导航任务和操作。传感器融合可以允许农用车辆向田地或采矿车辆部署最佳输入以了解矿石特征以提高每铲的生产率。

强化学习允许操作员“教”算法来执行复杂的任务,并将创建需要复杂机器人驱动的新用例。这些使用案例可能不仅仅是收获宽阔的作物,现场搬运泥土,采摘和放置施工设备等等。这些机器人应用程序可以集成在现有的自动移动平台之上。

这些创业公司最重要的标准是坚定不移的安全性方法。如果解决方案以最短的停机时间工作并提高安全性(这也与设备更换成本,工人薪酬和保险相关),Autonomy仅实现其全部潜力。

认识到这些趋势,我们已经投资了一家AV初创公司,该公司正在建设山猫滑移装载机和挖掘机车辆上部署自动系统,并与大型采矿作业合作,使矿场内的所有车辆实现自动化。

我们还投资了一家早期农业机器人公司,该公司实现了自动化现场应用,迄今为止,这些应用一直未受到自动化的影响。

这只是一个开始。在越野自治中有更多的机会,我们正在继续寻找其他非公路应用中的公司。

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