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Carnegie Mellon正在从Oblivion中保存旧软件

2010年初,哈佛经济学家 Carmen Reinhart和Kenneth Rogoff发表了对许多国家经济数据的分析,并得出结论,当债务水平超过国民生产总值的90%时,一个国家的经济增长受到威胁。他们认为,随着债务高涨,预计增长将变为负面。

这种分析是在2008年经济衰退后不久进行的,因此它与政策制定者有很大关联,其中许多人为了刺激本国经济而促进高额债务支出。与此同时,保守派政治家,如当时的欧盟委员奥利雷恩和美国国会议员保罗瑞恩,使用莱因哈特和罗格夫的调查结果来争取财政紧缩。

三年后,马萨诸塞大学的研究生托马斯·赫恩登在莱因哈特和罗格夫用来计算的Excel电子表格中发现了一个错误。错误的重要性是巨大的:当分析得当,Herndon表明,债务水平超过90%与平均增长2.2%相关,而不是Reinhart和Rogoff发现的负0.1%。

赫恩登很容易测试哈佛经济学家的结论,因为他们用来计算结果的软件 - 微软Excel--很容易获得。但是,该软件最初使用的许多较老的发现很难得到呢?

您可能认为解决方案 - 保留相关软件供未来研究人员使用 - 应该没什么大不了的。毕竟,软件只不过是一堆文件,而且这些文件很容易以数字格式存储在硬盘或磁带上。至少对于某些软件来说,最重要的源代码甚至可以在纸上复制,避免了它写入的任何数字媒体都可能过时的可能性。

以这种方式保存旧程序是常规的,即使对于几十年前的软件也是如此。你可以在网上找到,例如,在20世纪60年代将宇航员送上月球的阿波罗指导计算机代码的完整程序清单。它是从纸质文件转录而来,并于2016年上传到GitHub。

虽然仔细阅读这些老式的源代码可能会让核心程序员感到高兴,但大多数人对这些东西并不感兴趣。他们想要做的是使用该软件。但是,将软件长时间保持在准备运行状态是非常困难的,因为要能够运行大多数旧代码,您需要旧计算机和旧操作系统。

您可能自己也面临过这一挑战,也许是在尝试从您年轻时开始玩电脑游戏时。但无法运行旧程序会产生更严重的影响,特别是对于科学和技术研究。

与经济学家一起,许多其他研究人员,包括物理学家,化学家,生物学家和工程师,经常使用软件对数据进行切片和切块,并可视化他们的分析结果。它们使用各种编程语言编写的计算机模型模拟现象,并使用各种支持软件库和参考数据集。此类调查及其所依据的软件对于发现和报告新的研究结果至关重要。

想象一下,你是一名调查员,想要检查25年前另一位研究人员完成的计算。相关软件还会出现吗?制造它的公司可能已经消失。即使该软件的当代版本存在,它仍然会接受原始数据的格式吗?计算在各方面是否相同 - 例如,在舍入错误的处理方面 - 与使用上一代计算机获得的那些相同?可能不是。

研究人员越来越依赖计算机以及他们在尝试运行旧软件时遇到的困难,这阻碍了他们检查已发布结果的能力。因此,过时的软件问题正在侵蚀可再现性的前提 - 毕竟,这是科学的基石。

该问题还会影响可能受到诉讼的事项。例如,假设工程师的计算表明建筑设计很稳健,但该建筑的屋顶仍然坍塌。工程师是否犯了错误,或者用于计算的软件是否有问题?如果软件无法运行多年后很难知道。

这就是为什么我和匹兹堡卡内基梅隆大学的同事一直在开发以现在和将来可以轻松运行的形式存档程序的方法。我的计算机科学家Benjamin Gilbert和Jan Harkes完成了大部分所需的编码工作。但合作还涉及软件档案管理员Daniel Ryan和图书管理员Gloriana St. Clair,Erika Linke和Keith Webster,他们自然对正确保留这片现代文化非常感兴趣。

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